La représentation mentale est une représentation que l’on se fait, par la pensée, d’une projection sensorielle, d’un concept ou d’une situation.

Représentation mentaleLe psychologue américain Michael Kosslyn a démontré (1980) que la représentation mentale améliore la mémorisation, la compréhension, ou encore la résolution de problème. Son utilisation en formation pourrait donc améliorer considérablement son efficacité.

Durant ses expériences, le psychologue demande à chaque sujet de dessiner la carte d’une île, avec une plage, une hutte, un rocher, des cocotiers, un trésor, etc., disposés en des points précis de l’île. Puis il enlève la carte et demande au sujet d’effectuer « en imagination » une exploration de celle-ci.

D’abord, on se trouve sur la plage. L’expérimentateur énonce le mot « cocotier ». Le sujet cherche alors mentalement sur la carte l’emplacement des cocotiers puis appuie sur un bouton dès qu’il l’a trouvé. Le temps séparant la présentation du mot « cocotier » de la réponse « touché » est mesuré. On répète maintenant l’expérience avec la hutte, le trésor, et, à titre de contrôle, avec des emplacements qui ne se trouvaient pas sur la carte initiale.

On se rend alors compte que la durée de l’exploration mentale varie de manière linéaire avec les distances réelles des points marqués par le sujet sur la carte, de la plage au cocotier, à la hutte, au trésor. La carte mentale contient donc la même information sur les distances que la carte réelle. Les images mentales surgissent de manière spontanée et volontaire, en l’absence physique de l’objet.

En formation, la représentation mentale peut être envisagée comme une aide à la mémorisation, à la compréhension, ou encore à la résolution de problème. Le concept de représentation mentale peut être utilisé comme point d’appui à la formation, permettant de connaître les conceptions initiales des apprenants et de les modifier si elles s’avéraient inadéquates.

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